Découvrez comment l’extinction humaine changerait la Terre

Nous vivons l’aube d’une nouvelle époque de l’histoire de la Terre : l’Anthropocène.

Les humains ont toujours façonné les aspects de leur environnement, du feu à l’agriculture. Mais l’influence d’Homo sapiens sur Terre a atteint un tel niveau qu’elle définit désormais le temps géologique actuel.

De la pollution de l’air dans la haute atmosphère aux fragments de plastique au fond de l’océan, il est presque impossible de trouver un endroit sur notre planète que l’humanité n’a pas touché d’une manière ou d’une autre. Mais il y a un nuage noir à l’horizon.

Bien plus de 99% des espèces qui ont jamais existé sur Terre ont disparu, la plupart lors de cataclysmes et d’événements d’extinction du genre qui ont tué les dinosaures.

L’humanité n’a jamais été confrontée à un événement de cette ampleur, mais tôt ou tard nous le ferons.

La fin de l’humanité est inéluctable

L’extinction humaine, selon de nombreux experts, n’est pas une question de « si », mais de « quand ». Et certains pensent que cela viendra plus tôt que tard. En 2010, l’éminent virologue australien Frank Fenner a affirmé que les humains disparaîtront probablement au siècle prochain en raison de la surpopulation, de la destruction de l’environnement et du changement climatique.

Bien sûr, la Terre peut et survivra très bien sans nous. La vie persistera et les marques que nous avons laissées sur la planète s’estomperont plus vite que vous ne le pensez. Nos villes s’effondreront, nos champs proliféreront et nos ponts tomberont.

« La nature finira par tout détruire », déclare Alan Weisman, auteur du livre de 2007 The World Without Us, qui examine ce qui se passerait si les humains disparaissaient de la planète. « S’il ne peut pas décomposer les choses, il finit par les enterrer. »

Dans peu de temps, tout ce qui restera de l’humanité sera une fine couche de plastique, des isotopes radioactifs et des os de poulet – nous tuons 60 milliards de poulets par an – dans les archives fossiles. Pour preuve de cela, nous pouvons nous tourner vers les zones de la planète que nous avons été forcés de quitter.

Dans la zone d’exclusion de 19 milles entourant la centrale électrique de Tchernobyl en Ukraine, qui a été gravement contaminée après la fusion du réacteur de 1986, les plantes et les animaux prospèrent comme jamais auparavant.

Des animaux, comme ce chat aventureux, ont récupéré la zone d'exclusion de Tchernobyl depuis que les humains se sont éloignés © Getty Image
Des animaux, comme ce chat aventureux, ont récupéré la zone d’exclusion de Tchernobyl depuis que les humains se sont éloignés © Getty Image

Une étude de 2015 financée par le Conseil de recherche sur l’environnement naturel a révélé des «populations fauniques abondantes» dans la zone, suggérant que les humains sont bien plus une menace pour la flore et la faune locales que 30 ans d’exposition chronique aux radiations.

La vitesse à laquelle la nature se réapproprie un paysage dépend beaucoup du climat d’une région. Dans les déserts du Moyen-Orient, des ruines d’il y a des milliers d’années sont encore visibles – mais on ne peut pas en dire autant des villes de quelques centaines d’années seulement dans les forêts tropicales.

En 1542, lorsque les Européens ont vu pour la première fois les forêts tropicales du Brésil, ils ont signalé des villes, des routes et des champs le long des rives des principaux fleuves. Cependant, après que la population ait été décimée par les maladies apportées par les explorateurs, ces villes ont été rapidement récupérées par la jungle. Les ruines de Las Vegas sont certaines de persister bien plus longtemps que celles de Mumbai.

Arbres et racines reprennent le temple de Ta Prohm au Cambodge © Getty Images
Arbres et racines reprennent le temple de Ta Prohm au Cambodge © Getty Images

Ce n’est que maintenant que la déforestation et les techniques de télédétection nous offrent un aperçu de ce qui a précédé.

Les espèces végétales et animales qui ont noué des liens étroits avec l’humanité sont les plus susceptibles de souffrir si nous disparaissons.

Les cultures qui nourrissent le monde, qui dépendent d’applications régulières de pesticides et d’engrais, seraient rapidement remplacées par leurs ancêtres sauvages.

« Ils vont être dépassés, rapidement », déclare Weisman. « Les carottes redeviendront la dentelle de la reine Anne, le maïs pourrait redevenir téosinte. L’épi de maïs d’origine qui n’était pas beaucoup plus gros qu’un brin de blé. »

Régénération d’une chaine alimentaire

La disparition soudaine des pesticides signifiera également une explosion de la population d’insectes.

Les insectes sont mobiles, se reproduisent rapidement et vivent dans presque tous les environnements. Ce qui en fait une classe d’espèces très performante, même lorsque les humains tentent activement de les supprimer.

Tout comme ces ruines romaines, les bâtiments d'aujourd'hui seraient encore reconnaissables dans le futur © Getty Images
Tout comme ces ruines romaines, les bâtiments d’aujourd’hui seraient encore reconnaissables dans le futur © Getty Images

« Ils peuvent muter et s’adapter plus rapidement que n’importe quoi d’autre sur la planète, à l’exception peut-être des microbes », explique Weisman. « Tout ce qui a l’air délicieux va être dévoré. »

L’explosion d’insectes alimentera à son tour une augmentation de la population d’espèces mangeuses d’insectes. Comme les oiseaux, les rongeurs, les reptiles, les chauves-souris et les arachnides. Puis un boom des espèces qui mangent ces animaux, et ainsi de suite tout au long de la chaîne alimentaire.

Mais ce qui monte doit redescendre. Ces énormes populations ne seront pas viables à long terme une fois que la nourriture laissée par les humains aura été consommée.

Les répercussions dans tout le réseau trophique causées par la disparition de l’humanité peuvent encore être visibles jusqu’à 100 ans dans le futur. Avant que les choses ne se stabilisent dans une nouvelle normalité.

Certaines races plus sauvages de vaches ou de moutons pourraient survivre. Mais la plupart ont été élevées dans des machines à manger lentes et dociles qui mourront en grand nombre.

« Je pense qu’ils seront des cueillettes très rapides pour ces carnivores sauvages qui vont commencer à proliférer », déclare Weisman.

Lorsque les humains quitteront la planète, les insectes connaîtront une renaissance rapide © Getty Images
Lorsque les humains quitteront la planète, les insectes connaîtront une renaissance rapide © Getty Images

Ces carnivores comprendront des animaux de compagnie humains, plus probablement des chats que des chiens. « Je pense que les loups vont avoir beaucoup de succès et qu’ils vont surpasser les chiens », a déclaré Weisman.

« Les chats sont une espèce non indigène très prospère dans le monde entier. Partout où ils vont, ils prospèrent.

La question de savoir si la vie « intelligente » pourrait évoluer à nouveau est plus difficile à répondre. Une théorie soutient que l’intelligence a évolué parce qu’elle a aidé nos premiers ancêtres à survivre aux chocs environnementaux.

Une autre est que l’intelligence aide les individus à survivre et à se reproduire dans de grands groupes sociaux.

On prévoit que les chats s'en sortiront mieux que les chiens en cas d'extinction humaine © Getty Images
On prévoit que les chats s’en sortiront mieux que les chiens en cas d’extinction humaine © Getty Images

Un troisième est que l’intelligence n’est qu’un indicateur de gènes sains. Les trois scénarios pourraient vraisemblablement se reproduire dans un monde post-humain.

« Le deuxième plus gros cerveau des primates par poids corporel est celui du babouin. Et on pourrait dire qu’il est le candidat le plus probable », déclare Weisman.

« Ils vivent dans les forêts mais ils ont aussi appris à vivre en lisière de forêt. Ils peuvent très bien récolter de la nourriture dans les savanes, ils savent se regrouper contre les prédateurs. Les babouins pourraient faire ce que nous avons fait, mais d’un autre côté, je ne leur vois aucune motivation. La vie est vraiment belle pour eux telle qu’elle est.

L’avenir de la vie sur une planète polluée

Les secousses qui pourraient faire sortir les babouins de leur zone de confort pourraient être déclenchées par la disparition des humains.

Même si nous disparaissions tous demain, les gaz à effet de serre que nous avons rejetés dans l’atmosphère mettront des dizaines de milliers d’années à revenir aux niveaux préindustriels.

Certains scientifiques pensent que nous avons déjà dépassé des points de basculement cruciaux. Dans les régions polaires en particulier. Qui accéléreront le changement climatique même si nous n’émettons jamais une autre molécule de CO2. Ensuite, il y a la question des centrales nucléaires dans le monde.

Les preuves de Tchernobyl suggèrent que les écosystèmes peuvent se remettre des rejets de radiations. Mais il y a environ 450 réacteurs nucléaires dans le monde qui commenceront à fondre. Et ceci, dès que le carburant s’épuisera dans les générateurs de secours qui les alimentent en liquide de refroidissement.

Un feu de charbon brûle sous terre à Centralia, Pennsylvanie © Getty Images
Un feu de charbon brûle sous terre à Centralia, Pennsylvanie © Getty Images

Il n’y a tout simplement aucun moyen de savoir comment une libération aussi énorme et brutale de matières radioactives dans l’atmosphère pourrait affecter les écosystèmes de la planète.

Et c’est avant que nous commencions à considérer d’autres sources de pollution.

Les décennies qui suivront l’extinction humaine seront marquées par des marées noires dévastatrices. Des fuites de produits chimiques et des explosions de différentes tailles. Toutes des bombes à retardement que l’humanité a laissées derrière elle. Certains de ces événements pourraient provoquer des incendies qui pourraient brûler pendant des décennies.

Sous la ville de Centralia en Pennsylvanie, un filon de charbon brûle depuis au moins 1962. Forçant ainsi l’évacuation de la population locale et la démolition de la ville.

Aujourd’hui, la zone apparaît comme une prairie avec des rues pavées qui la traversent. Avec des panaches de fumée et de monoxyde de carbone émergeant d’en bas. La nature a récupéré la surface.

Les dernières traces de l’humanité

Mais certaines traces de l’humanité resteront, même des dizaines de millions d’années après notre fin. Les microbes auront le temps d’évoluer pour consommer le plastique que nous avons laissé derrière nous.

Les routes et les ruines seront visibles pendant plusieurs milliers d’années. Mais finiront par être enterrées ou brisées par les forces naturelles.

Il est rassurant de savoir que notre art sera l’une des dernières preuves de notre existence. La céramique, les statues de bronze et les monuments comme le mont Rushmore feront partie de nos héritages les plus durables.

Nos émissions aussi : la Terre transmet sa culture par ondes électromagnétiques depuis plus de 100 ans. Et ces ondes se sont propagées dans l’espace.

En supposant qu'il n'y ait pas de collisions, les sondes spatiales Voyager survivront même à notre planète © Getty Images
En supposant qu’il n’y ait pas de collisions, les sondes spatiales Voyager survivront même à notre planète © Getty Images

Ainsi, à 100 années-lumière, avec une antenne suffisamment grande, vous pourrez capter un enregistrement de célèbres chanteurs d’opéra à New York. La première émission de radio publique, en 1910.

Ces ondes persisteront sous une forme reconnaissable pendant quelques millions d’années. Voyageant de plus en plus loin de la Terre. Et ceci, jusqu’à ce qu’elles finissent par devenir si faibles qu’elles ne se distinguent plus du bruit de fond de l’espace.

Mais même les ondes radio seront survécues par notre vaisseau spatial.

Les sondes Voyager, lancées en 1977, s’élancent du système solaire à une vitesse de près de 60 000 km/h.

Tant qu’elles ne heurtent rien, ce qui est improbable, elles survivront à la rencontre fatale de la terre avec le soleil dans 7,5 milliards d’années.

Ils seront le dernier héritage restant de l’humanité, s’envolant pour toujours dans les ténèbres d’encre de l’Univers.